НАСА току-що стартира мисия за прихващане на астероид с размерите на футболен стадион

(NASA/Johns Hopkins APL)

Ракета Falcon 9 на SpaceX оживя и се издигна през тъмното калифорнийско небе рано в сряда, носейки малка сонда, която може да научи НАСА как да спаси Земята от опасни астероиди .

НАСА не знае за астероиди, насочени към Земята през следващите 100 години. Но агенцията очаква огромни космически скали да се доближат до нашата планета в крайна сметка и има план да ги отблъсне.

Нов космически кораб – мисия, наречена Двойник Астероид Тест за пренасочване (DART) – тества този план. Единствената му задача: да се блъсне челно в центъра на далечен астероид.

Сондата, кутия, по-малка от количка за голф, излетя от борда на Falcon 9 в 1:21 сутринта ET в сряда. След като ракетата я пусне в космоса, космическият кораб DART ще прекара около два часа, за да разгъне слънчевите си панели.

Ако това върви гладко, сондата ще се движи към двойка астероиди. Едната, луна, наречена Диморфос, обикаля около другата, Дидимос. DART се цели в луната, която е голяма колкото футболен стадион. Той трябва да достигне целта си, 6,8 милиона мили от Земята, през септември 2022 г.

„Ще го ударим силно, но ще го ударим с много малко превозно средство“, каза Ед Рейнолдс, ръководител на проекта DART в лабораторията за приложна физика на Джон Хопкинс, на пресконференция в понеделник.

„Когато разглеждаме какво е необходимо, за да отклоним астероид далеч от Земята – при достатъчно време можете да правите големи неща с малки превозни средства.“

Това побутване трябва да е достатъчно, за да приближи Dimorphos по-близо до Didymos, карайки го да обикаля около по-големия астероид с около 10 минути по-бързо от преди – на всеки 11 часа и 45 минути вместо на всеки 11 часа и 55 минути.

Ако успее, DART ще докаже, че технологията може да промени пътя на опасните астероиди. Освен това ще предостави на НАСА ценни данни за това как сблъсъкът засяга астероида и колко голяма трябва да бъде сондата, за да премести целта си.

„Мога да си представя, например, че имаме поредица от такива удрящи елементи – малък брой – които всъщност са в орбита и са готови да излязат, в случай че възникне заплаха“, каза Томас Зурбухен, асоцииран администратор в НАСА, в пред -стартова пресконференция в понеделник.

Последният час на DART ще направи или провали мисията

НАСА не проследява всяка космическа скала в нашия квартал на Слънчевата система. Астрономите са идентифицирали приблизително 40 процента от близките астероиди, които са широки 140 метра или повече – тези, които са достатъчно големи, за да изравнят град. Dimorphos, на 160 метра, е перфектен модел на такъв градски убиец.

Но освен неговия размер и колко бързо обикаля около Дидимос, учените знаят малко за целта си. Те не могат да го видят директно с телескопи на Земята, вместо това събират информация от промените в светлината на Дидимос, докато луната преминава между по-големия астероид и Земята.

(ESA-Научен офис)

Горе: Астероидът Dimorphos с диаметър 160 м в сравнение с Колизеума в Рим.

НАСА дори няма да разбере каква е формата на Dimorphos, докато камерата на DART не го види около час преди сблъсъка.

Когато Dimorphos се появи в полезрението, система от космически кораб, наречена SMART Nav, е програмирана да изчислява бързо центъра на задаващия се астероид. След това навигационната система на сондата ще задейства тласкачите си, за да я насочи към целта.

По време на последния си подход DART е програмиран да изпраща нова снимка обратно на Земята всяка секунда. Малък италиански космически кораб, LICIACube, трябва да се освободи от DART 10 дни преди сблъсъка, да лети заедно със сондата на НАСА и да запише катастрофата.

Космическият кораб трябва да удари центъра на Диморфос със скорост 15 000 мили (24 140 км) в час (4 мили, 6 км в секунда), като прехвърли кинетичната си енергия към астероида и го избута по-близо до Дидимос.

НАСА изчислява, че ударът ще причини експлозия на между 22 000 и 220 000 паунда (99 790 кг) скален материал, което може да даде на астероида още по-голям тласък от самия DART.

Европейската космическа агенция планира да стартира последваща мисия, наречена Hera, за изследване на Didymos и Dimorphos през 2026 г. В допълнение към изучаването на последствията от удара, Hera ще картографира Dimorphos, ще измери точно масата му и ще изследва кратера, който DART оставя там.

Побутването на астероид работи само ако НАСА има достатъчно време да го достигне

За да използва мисия, подобна на DART, за да отклони граничещ със Земята камък, НАСА се нуждае от около пет до 10 години предизвестие за напредъка на астероид, експерти каза преди Insider .

Това е така, защото отнема години за проектиране и изграждане на космически кораб, след това месеци или години за пътуване до астероида. Нещо повече, сондата вероятно трябва да удари астероид година или две, преди орбитата му да се пресече със Земята. Лекият тласък от сблъсък с космически кораб отначало само леко отклонява скалата. Но с течение на времето тази промяна го отдалечава по-далеч от Земята.

За да се идентифицират опасни астероиди с достатъчно време, НАСА строи космически телескоп наречен Near-Earth Object Surveyor за наблюдение на големи астероиди, обикалящи около Слънцето близо до Земята. НАСА се надява, че телескопът ще идентифицира 90 процента от астероидите с размери 140 метра или повече.

„Ако не открием тези обекти, които биха могли да представляват заплаха за Земята – опасност за Земята – не можем да направим нищо за тях“, каза Линдли Джонсън, офицер по планетарната защита на НАСА, на брифинга в понеделник.

Тази статия е публикувана първоначално от Business Insider .

Още от Business Insider:

За Нас

Публикуването На Независими, Доказани Факти От Доклади За Здравето, Пространството, Природата, Технологиите И Околната Среда.